《第一堂棒球课》:走进棒球运动·美职棒小联盟

美国职业棒球小联盟(英语:Minor League Baseball, MiLB),是美国职业棒球的一种等级制度以及伞状组织,依附于美国职棒大联盟之下并设立各个等级,由独立的商业组织所经营,此制度提供美国及来自世界各国的旅美棒球选手发展机会,并为大联盟赛事做好准备。

(National Association of Professional Baseball Leagues, NAPBL)成员,由美国职棒大联盟主席管理,并分成数个附属联盟。美国境内仍有数个独立棒球联盟,这些联盟与美国职棒大联盟没有任何正式关连,但有些联盟与大联盟为合作伙伴关系,大联盟球团可从这些联盟中吸收球员。

2021年起,美国职棒小联盟共有11个与大联盟有关系的附属联盟,共计120支有自主经营权的球队,分布于美国及加拿大的大、中、小型城市;

此外还有3个附属于大联盟的新人联盟,共计86支球队,分布于亚利桑那州、佛罗里达州及多米尼加共和国,这些球队没有自主经营权,而是由大联盟球队直接拥有。

2020年小联盟球季,起初因COVID-19爆发而决议延期,直至6月30日决定取消。自从1901年国家职业棒球联盟协会建立以来,直至2019年止,小联盟年年都有赛季进行。2021年起,小联盟恢复正常赛季,但开季时间将从4月延后到5月。

2021年起,小联盟分级系统将其球队与附属联盟分成4个等级,包含3A(Triple-A, AAA)、2A(Double-A, AA)、高阶1A(High-A, A+)及1A(Single-A, A, Low-A)。大联盟还管辖了3个新人联盟,包含亚利桑那基地联盟、佛罗里达基地联盟及多米尼加夏季联盟。

大多数2A以下的附属联盟会采取半季制度,也就是在上半季结束时重置排名,而上下半季的冠军有资格参与季后赛。由于这些附属联盟的球员在球季中会出现大量失误,因此该制度可以让球队在球季中保有一定的竞争力。

自2022年起,3A每年将会打150场比赛,2A是138场,高阶1A和1A则都是132场。

本级目前包含2个附属联盟:国际联盟与太平洋岸联盟,分别代表美国东部与西部的球队。在20世纪大多数时期,本级还包含代表中西部球队的美国协会联盟,但该联盟已于1997年解散,旗下的球队被剩余的两个联盟吸收,成为当时3A等级改组的一部分。

3A球队的球员组成有年轻球员,也有资深球员,当中包含大联盟40人名单当中无法参与大联盟的15名球员。每年9月1日大联盟球队名单扩编后,会邀请在3A球队的大联盟40人名单球员加入大联盟球队,除非3A球队取得季后赛资格,则会等到3A季后赛赛事结束之后再行邀请这些球员参与。对于有争夺季后赛资格的大联盟球队,这种安排可以及时补充有实战经验的球员;对于无缘季后赛的大联盟球队,则可以评估二线球员在大联盟比赛当中的表现。

与其他等级的竞赛型态不同,3A等级中的两个附属联盟于1988年开始,每年皆会举办3A明星赛。另外一个跨联盟赛事则于2006年起每年举办的3A棒球国家冠军赛,由国际联盟与太平洋岸联盟冠军球队对决,决定3A等级的总冠军。在该赛事之前,3A等级也曾举办过多场次总冠军赛,例如初级世界大赛。

此外,邻国墨西哥的墨西哥棒球联盟也归评为实力水准等同3A等级,但其为独立运作之职棒联盟,与大联盟之间没有签订合作关系,不过墨联与美职间球员流动相当频繁。

本级包含3个附属联盟:东方联盟、南方联盟及德克萨斯联盟。部分球员会从本级直接升上大联盟,因为许多顶尖球员新秀本级球队对决,有别于3A球队的小联盟与大联盟老将[8],2A以下之球队通常多为年轻球员。

本级也被写作A+,包含南大西洋联盟、西北联盟与中西联盟。通常小联盟球员第二次晋级时会进入本级,除了少数顶级首轮选秀球员(尤其具备大学球队经验),会从本级开始。本级联盟如同3A与2A等级一样执行完整的季赛期,从4月直至9月上旬。过去佛州联盟的许多球队由大联盟母球团直接拥有,并且也会使用他们的春训基地。

比高阶1A略低的等级,也被称作是低阶1A,也是一个执行完全球季的等级,包含加利福尼亚联盟、卡罗莱纳联盟以及佛州联盟。本级混合了从新人联盟晋升上来的球员以及有1、2年资历的球员,也会有直接从本级起步的大物或大龄新秀。

本级附属联盟的赛季类似于短期联盟,但时间更短,从6月中旬至8月下旬或9月上旬。本级为小联盟的最低阶级,包含亚利桑那基地联盟及佛罗里达基地联盟两个美国本土附属联盟,以及设立于国外的多米尼加夏季联盟。

美国本土附属联盟球队全季要打60场例行赛,通常也被称为“基地联盟”(complex league),因为这些比赛会在母球团的春训基地举办。

这些附属联盟球队的球员包含从选秀会中选进的新进球员,他们的能力无法参与更高层级的比赛。本级附属联盟几乎专门用于训练新进球员的技巧,所属球队不收取门票也没有自主经营权。

大部分大联盟球队只有一支基地球队,但有些球队球员数量较多,会将基地联盟的球员分成两队;

另外,由于多米尼加的球员多半是高中阶段便与大联盟球队签约,因此大部分的球队都在多米尼加联盟拥有两支球队。

2019年10月,《棒球美国》报导,大联盟将会提案对小联盟进行重大更动,执行时间点会在2020年球季大小联盟合约关系终止以后。

大联盟选秀将移至7月,成为美国职棒大联盟明星赛系列活动,选秀轮次从40轮降至20轮。

大联盟将会组织一个选秀联盟,作为预期会参与大联盟选秀球员的“展示联盟”,预计会在夏季进行每队68场、共计204场比赛。该联盟将由4队原纽约-宾州联盟球队、1队原东方联盟球队及1队原卡罗莱纳联盟球队共计6队组成,预计在2021年5月开打。

小联盟球队总数,不包含由大联盟直接管理的新人联盟,将从160队降至120队。

短期1A的纽约-宾州联盟结束营运,剩下的10支球队有些成为小联盟其他层级球队,有些则转投独立联盟,亦有球队直接解散。

高阶新人联盟的阿帕拉契联盟转型为招收大学一至二年级的学院夏季棒球联盟。

高阶新人联盟的先锋联盟及独立联盟边疆联盟、美国职棒协会及大西洋职棒联盟将成为大联盟伙伴联盟,大联盟球团可以直接将这些联盟的球员拉拔进入球团的附属球队。

圣保罗圣徒、糖地蚊子及萨默塞特爱国者等3支原独立联盟球队将加入小联盟。

糖地蚊子宣布成为休士顿太空人的3A球队,圣保罗圣徒成为明尼苏达双城的3A球队,萨默塞特爱国者成为纽约洋基的2A球队。

目前共计160支小联盟球队,将会减少至120队(不计入春训基地为主的亚利桑纳联盟及湾岸联盟,这些球队直属于大联盟)。

此提案也将目前位于独立联盟的两支球队(圣保罗圣徒及糖地蚊子)纳入小联盟。

大联盟将会实质主导所有小联盟球队与大联盟球团的联系作业,由目前的2年合约改为长期协议。

小联盟的附属联盟将会依据地理关连性进行重组。剩下来的球队分级也会重新编定。

大联盟选秀将会移动至学院世界大赛之后举办,并且将选秀轮次从40轮降低至20至25轮。

大联盟提议建立一个“梦想联盟”(Dream League,暂订),由大联盟与小联盟共同管理,球员主体为没被选秀会选中的球员。

从小联盟附属体系裁撤的球队将会成为梦想联盟的球队;由于经营上述联盟的费用预期会增加,将可能会成为短期1A及高阶新人联盟裁撤后球队参与的阻力,尤其是阿帕拉契联盟及先锋联盟的球队。为此,大联盟鼓励这些球队,建立一个由大联盟赞助的夏季业余木棒联盟。

大联盟球团将会被规定只能经营5支美国及加拿大范围内的小联盟球队,包含4支完整球季的球队,以及1支基地新人联盟球队。

独立联盟指的是设立于加拿大与美国,不隶属于小联盟与大联盟的职业棒球联盟。独立棒球联盟及球队在20世纪初即已存在,并于1993年变得更为蓬勃[18]。

1902年以前,美国的棒球联盟大多为自主经营,而此时大多数联盟加入了国家职业棒球联盟协会。

从该年度开始直到1915年,共有8个新旧联盟仍维持独立状态。大多数联盟在维持一个球季的独立经营后,加入了国家职棒联盟。

最著名的例外是加利福尼亚联盟,于1902年以及1907至1909年维持独立运作;美国棒球联盟于1912年球季的独立运作期间倒闭;

而曾经隶属于国家职棒联盟的殖民地联盟(Colonial League)曾于1915年独立运作但随后也倒闭了。

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